The King

Fuera de serie. Líder. Aguerrido. Incomparable. Carismático. Extraordinario. Inolvidable. El motivo por el que, quien esto escribe, volteó hacia la Premier League inglesa a mediados de los 90’s para convertirse en su seguidor y del Manchester United. Eric Cantona: The King. Un futbolista francés con corazón británico, un jugador que comenzó su carrera en Francia (Auxerre, Marseille, Montpellier, Bordeaux) pero que se consagró en las canchas de England jugando en primera instancia para el Leeds United con quien ganó la última liga bajo el formato antiguo de first division en 1992 para posteriormente consolidar su nombre y el de toda una generación en Manchester United bajó la dirección técnica y guía de Sir Alex Ferguson, hombre que lo fichó con ese buen ojo que tiene en la materia para pulir diamantes en bruto y sacar lo mejor de los que ya son joyas.

Eric Cantona nació en Marseille, Francia en 1966. Su familia constaba de inmigrantes provenientes de Italia y Cataluña que arribaron a Francia en los tiempos de la Guerra Civil Española. Antes de llegar a Inglaterra jugó en Francia para el SO Caillolais y en los equipos antes mencionados, con la selección de su país participó en la Euro ’92 y el equipo no pasaría de la primera ronda. Los bleus no calificaron a los mundiales de 1990 y 1994, y Cantona dejó de ser convocado en 1995 luego del incidente con el aficionado de Crystal Palace que celebraba la expulsión del francés. Eric le propinó una patada cuando se dirigía a los vestidores.

A Eric Cantona se le reconoce una personalidad inigualable por encima de su calidad futbolística, es un hombre de carácter que destacaba dentro y fuera del terreno de juego. En Manchester United coincide con jugadores como Denis Irwin, Gary y Phil Neville, Paul Ince, Nicky Butt, Roy Keane, Paul Scholes, David Beckham, Mark Hughes, Ryan Giggs, Andy Cole y Jordi Cruyff. Este último mencionó que se sentía privilegiado de haber compartido la cancha con el futbolista que su padre Johan Cruyff no había podido fichar para el FC Barcelona[1]. El legado de Cantona con el Man U inició cuando Ferguson preguntó a Leeds United por el delantero francés que acompañaba en el ataque al goleador Lee Chapman. El club de los Peacocks terminó vendiendo a Cantona al United por casi 2.5 millones de dólares[2].

El jugador francés se convirtió en el alma de su equipo, cada ocasión que pisaba la cancha de Old Trafford el público lo recibía con fervor y algarabía, le compusieron cánticos que hoy día siguen entonando cuando animan los encuentros de Man U. Alex Ferguson le aconsejó a Cristiano Ronaldo no abandonar a los diablos rojos hasta no consagrarse como un ídolo a la altura de Eric Cantona. “They still sing Eric’s name” le mencionó el boss al extremo portugués. Según Jonathan Wilson el hecho de que Cantona triunfara en un futbol tan veloz como el de la Premier League consistía en que jugaba entre líneas, sabía cuando incrustarse entre las defensas rivales ya fuera reteniendo la pelota para la llegada de sus compañeros o llegando por sorpresa al remate a puerta. Ferguson cambiaba su acostumbrado 4-4-2 cuando Eric participaba en la alineación y se decantaba por un 4-3-2-1 ó un 4-2-3-1[3] con mayores opciones ofensivas.

Cantona incursionó en el cine con cintas como Elizabeth (1998), Une belle histoire (2005) y Looking For Eric (2009), historia de un aficionado de Manchester United con problemáticas existenciales y familiares a quien se le aparece Eric Cantona de vez en cuando para aconsejarle y rememorar viejas glorias de Eric con el United. Ha dirigido a la selección francesa de futbol de playa y es imagen de la marca deportiva Nike. Su temperamento le ha metido en problemas a lo largo de los años, en 1991 insultó al entrenador de la selección de su país y fue suspendido de las convocatorias por dos años. El mencionado escándalo con el hincha de Crystal Palace en 1995 es el más famoso de todos y además conserva opiniones políticas contrarias al establishment, habla libremente, sin tapujos.

Con este artículo quise rememorar la figura de un delantero que rompió estereotipos mezclando clase y elegancia al jugar al fútbol, algo que en combinación con su rebeldía, así como su afición por el arte y la filosofía[4] le destacan del resto. Cantona ganó 7 ligas y 3 Copas en su país y en Inglaterra, tierra donde consiguió elogios y el reconocimiento eterno del Manchester United y de sus aficionados. Un futbolista distinto que encabezaría un listado de aquellos hombres auténticos, con personalidad respetable en cualquier aspecto de la vida. Larga vida al Rey.

Publicado originalmente en trequartistai.com en septiembre de 2011.


[1] —, “50 Figuras del Manchester United en la última década” en: Futbol Total, Especial n° 42, México, 2011, p. 9.

[2] Simon Kuper y Stefan Szymanski. Soccernomics, Nation Books, New York, 2009, p. 55.

[3] Jonathan Wilson. Inverting the pyramid. The history of football tactics, Orion Books, London, 2009, pp. 341-344.

[4] —, “Los Gigantes del Mundo. Manchester United: La tradición inglesa”, Colección Futbol Total, México, Vol. 2, 2002, p. 75.

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Observador miope
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